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Alta velocidad en el Reino Unido

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Contenido

Introducción

A diferencia de sus vecinos franceses, alemanes o españoles, Reino Unido no ha realizado una apuesta decisiva hasta la fecha por el ferrocarril de muy alta velocidad, y cuenta con una única línea dedicada exclusivamente al tráfico de trenes de pasajeros.

La planificación del país en que primero nació y se desarrolló el ferrocarril moderno no ha previsto en las últimas décadas la construcción de nuevas infraestructuras ferroviarias diseñadas para velocidades superiores a 250 km/h, siguiendo el modelo trazado por Japón desde mediados de los años 60 y Francia desde comienzos de los 80.

En su lugar, el ferrocarril británico ha optado por una modernización y actualización constante de la red existente, segregando en algunos casos los tráficos de mercancías, incrementando la capacidad de los corredores originales en las zonas más saturadas por los tráficos locales y regionales, eliminando pasos de nivel y ejecutando algunas rectificaciones de trazado.

Sólo tras la puesta en marcha del Túnel del Canal de La Mancha y de los servicios internacionales Eurostar, que conectan Londres con París y Bruselas desde el 14 de noviembre de 1994, se aceleraron los planes previos para la construcción de una línea de alta velocidad exclusiva para trenes de pasajeros.

El objetivo de esa línea iba a ser el de permitir a los trenes internacionales circular a 300 km/h en territorio británico como ya lo estaban haciendo en suelo francés, evitando la necesidad de que accediesen a Londres a través de las líneas convencionales, donde la saturación hacían frecuentes los retrasos, y acortando en definitiva los tiempos de viaje a menos de 2h30’.

Desde 2001, los sucesivos gobiernos británico han considerado la posibilidad de construir una segunda línea de estas características, aunque nunca de forma decisiva, llegando incluso en algunos momentos a negar esta opción. Tras encargar varios informes y recibir otros de grupos de presión, incluyendo uno del propio administrador de la red ferroviaria británica, Network Rail, aún no se ha tomado una decisión definitiva.

La HSL1 y Eurostar

La línea

La única línea de alta velocidad con que cuenta Reino Unido es designada de forma oficial como HS1 (High Speed 1, o “Línea de Alta Velocidad 1”). Cuenta con 108 km de longitud y conecta la estación londinense de Saint Pancras con el portal oeste del Túnel del Canal de La Mancha (también conocido como Eurotúnel), en las inmediaciones de Folkestone.

Una vez en el continente, los trenes que la usan pueden dirigirse no sólo hacia París, sino también hacia Bélgica y desde allí a otros países. Pese a que la apertura del Túnel se produjo en 1994, los trabajos de construcción de esta línea no habían comenzaron sino un año antes, en 1993.

Esta construcción tardía contrasta notablemente con la de su homóloga en suelo francés (la LGV Nord), que estuvo lista desde el 26 de septiembre de 1993 entre París y Calais.

La construcción se prolongó durante 10 años en los 74 kilómetros de los que consta la primera sección de la línea (Fase 1), entre Folkestone y la bifurcación de Fawkham (a 2 km al sur de la estación de Ebbsfleet International), que entró en servicio el 28 de septiembre de 2003.

Los 39,4 km de la segunda sección de la línea, desde la bifurcación de Fawkham hasta la nueva estación de Saint Pancras, fue puesta en servicio el 14 de noviembre de 2007, junto con la estación de Stratford International, en Londres. Ese mismo día los trenes Eurostar dejaron de utilizar la estación londinense de Waterloo, que habían estado usando desde 1994.

Los servicios

Reino Unido cuenta actualmente con dos operadoras ferroviarias de servicios de transporte de viajeros en alta velocidad, Eurostar y Southeastern.

Eurostar

Southeastern

La operadora privada de trenes Southeastern, adjudicataria desde el 1 de abril de 2006 de la concesión para la explotación de servicios entre Londres, Kent y el este de Sussex, es además la única compañía en el Reino Unido que opera trenes de alta velocidad a más de 200 km/h.

Mapa de la red de Southeastern. En gris, los servicios de Alta Velocidad.

Utilizando 29 unidades de tren de la Serie 395 fabricadas en Japón por Hitachi, Southeastern realiza desde el 13 de abril de 2009 servicios regulares de tranporte de viajeros de alta velocidad entre la estación de London Saint Pancras y la de Ashford International (meses antes, desde el 29 de junio de 2009, la compañía operó unos pocos servicios comerciales, a modo de pruebas).

Desde allí, algunos de los servicios son prolongados por líneas convencionales en dos ramas que recorren el condado de Kent, una de las cuales llega hasta Dover Priory (junto al Canal de La Mancha, donde es posible realizar transbordo a los servicios de ferries que lo cruzan). La otra sigue la línea costera en dirección a Ramsgate y Rochester, para finalmente cerrar el bucle y reincorporarse a la línea de alta velocidad en Ebbsfleet International, en dirección a Londres.

Ese esquema se traduce en las siguientes Rutas de Southeastern (a 27 de abril de 2009):

Hora punta (días laborables, de 7.00 a 9.59)
Resto de horas (incluyendo festivos)
Tiempos de recorrido en hora punta
Desde Londres a... minutos
Ebbsfleet International 18
Rochester 36
Ashford International 37
Faversham 64
Dover Priory 69
Margate 91
Broadstairs 93

Sobre la línea de alta velocidad, estos servicios se realizan normalmente a una velocidad comercial máxima de 200 km/h, aunque ocasionalmente el control del tráfico puede autorizar la elevación de ese techo hasta los 225 km/h que son capaces de alcanzar los trenes Serie 395 cuando las necesidades del servicio así lo requieran (fundamentalmente en caso de retrasos).

En sus recorridos por líneas convencionales los trenes de Southeastern circulan a la velocidad máxima de éstas, que en ningún caso supera los 160 km/h.

Tren Southeastern Serie 395 'Javelin' (Jabalina), en la estación de Margate (Kent)

Se trata de un servicio subvencionado para "commuters" con duraciones de viaje de entre 38 minutos y alrededor de una hora, que debe tener máxima flexibilidad en la oferta. Por esa razón los trenes tienen una única clase y disponen también de plazas de pie.

Está previsto además que Southeastern preste servicios especiales durante la celebración de los Juegos Olímpicos de Londres, en el verano de 2012, bajo la denominación comercial de Javelin (Jabalina, en inglés). Serán lanzaderas de alta velocidad que conectarán Saint Pancras con Stratford Internacional, estación situada en el Este del casco urbano londinense e integrada plenamente en la 'villa' olímpica, y Ebbsfleet International.

Estos servicios, que serán cubiertos igualmente por trenes de la Serie 395, tendrán una frecuencia de 6 minutos y conectarán Saint Pancras y Stratford Internacional en sólo 7 minutos. Durante la celebración de los Juegos, los trenes de Eurostar no realizarán además parada en Stratford, liberando así la capacidad necesaria para el servicio urbano de alta frecuencia.

Planes para la creación de una segunda línea

Alta velocidad en líneas convencionales

El hecho de que la planificación en Reino Unido haya estado centrada más en el aprovechamiento de las infraestructuras ya existentes que en el tendido de nuevas líneas, ha provocado que su red ferroviaria cuente con líneas que pueden considerarse como auténticas adaptaciones a la Alta Velocidad, y en la que los servicios de transporte de viajeros alcanzan velocidades comerciales muy atractivas.

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